Sunday Dancing Club at MFM

People who come there on Sunday morning spend most of the time singing and dancing, but it is neither a nightclub nor a radio station. It is a church. Starting at 8 AM, the service could be an exciting afterparty for the Christians who spent their night in one of the few Niamey’s nightclubs. Usually held by Christians, they are frequented by expats and Nigeriens from diverse religious affiliations, if they have any. This suggestion may sound out of place, yet one shouldn’t downplay the energy that preachers and worshippers put into creating an atmosphere of joy and celebration every Sunday morning in this church. MFM stands for “Mountain of Fire and Miracles Ministries”, a name that says it all about the Church’s style of worship. Originally founded in Nigeria, it has gained an international reputation through its usually loud, heated, and highly demonstrative services. One of the most notorious Churches on the African Pentecostal landscape, it opened branches in several African countries, including Niger, as well as in Europe and in the United States.

The Mountain of Fire and Miracles’ church. Niamey, Niger, 20.12.2020. Photo: Vincent Favier

Located in Niamey’s poor and popular district of Boukoki in which a majority of Nigerien Muslims live, the Church was run by a Nigerian couple until the Charlie Hebdo’s riots in Niger. After stealing or destroying what they could, mobs of youngsters set several churches in fire, but in a few areas, Muslim neighbours spontaneously constituted vigilantes’ groups and managed to protect Christians and churches. Nevertheless, the Nigerian couple, traumatised, moved back to Nigeria and a woman from Benin was appointed pastor of Niamey’s MFM church. In a spirit of forgiveness, the new pastor tried to make a fresh start with the neighbourhood by offering food and goods to the families and sweets to the children when she comes back from the market. The relationship is rather cordial now, yet she deplores the fact that kids in the hood still throw stones into the church’s yard sometimes, pointing at their lack of education. She decided to level-up the walls surrounding the church. The memory of the riots remains painful for many Christians. In this context, it is thus not surprising that worshipers’ behaviours are noticeably less exuberant and the noise generated by the services is overall lower compared to Pentecostal practices in Nigeria. In all cases, the sixty or so members of the congregation meet regularly again, sing and dance freely, especially on Sundays.

Worshippers waiting to drop their tithes before the altar. MFM, Niamey, Niger, 20.12.2020.
Photo: Vincent Favier

On this Sunday morning, the church is almost full for the special ceremony dedicated to offerings. Once a month, members bring goods of their choice, according to their financial capacity. A Bluetooth headset in his ear, a young security guard wearing a T-shirt with the MFM logo stands at the entrance and keeps an eye on the streets. Inside the church, all the goods were dropped in a corner, waiting for the pastor to start the ritualised offering ceremony. Worshipers must be patient. They know this kind of service usually lasts up to six hours. Instead of young partygoers, the participants are rather families dressed in their best Sunday cloth. Many men and boys rather wear either the traditional riga orcasual jeans and shirts. Women picked their most elegant dress in African wax fabric often matching their huge headscarf, but some wear cocktail dresses and sophisticated hats that would provoke sideways glances in any posh American wedding. Some little girls look like princesses with their multicoloured plastic hair clips. A small group of school teenagers – hand-clapping experts –, a few students of the Université Abdou Moumouni, men and women coming alone or with their children, form the rest of this mixed congregation. They are mostly from Nigeria, but also from Togo, Niger, Benin, and Burkina. They are a Christian community like many others on Sunday in Niger’s capital city, praying in the name of Jesus, seeking to feel the Holy Spirit’s breath inside them, imploring God to bless and to reward them on this earth, here below. And if it’s not in this life, then it will be in the hereafter, a student told me.

Young boys and girls dancing before the altar. MFM, Niamey, Niger. 07.03.2021.
Photo: Vincent Favier

In fact, the pastor likes to remind that the MFM community stands apart from other Christian churches: “We are at MFM, we have our own way of praying!” Indeed, I witnessed practices that I never saw elsewhere in Niamey’s churches, not even in Nigeria. The pastor continues: “Standing like a tree is not praying! Satanic tree! Break it!” And the assembly would start mimicking the pastor’s gesture, moving their forearms up and down frenetically, like machetes cutting the air, and repeating in chorus: “Break it! Break it! Break it!” Performance plays a central role in the sermon as it helps mediating a spiritual experience.

Worshippers mimicking the pastor’s gestures. MFM, Niamey, Niger, 07.03.2021.
Photo: Vincent Favier

During another service, the participants were asked to bring cooking oil in a small bottle and to spread it on their head during the sermon to chase the evil spirit. “My hair” said the pastor, “reject the bewitchment! Bewitchment attacks me through the hair. My hair, take fire!!!” – “Fiiiiiiiire!!!” people shouted in response as they were vigorously spreading the oil on their head.

But before doing such practices, church members need to warm up. The Sunday service always starts with gentle singing and dancing during almost an hour, as members keep on coming. A student plays a synthesizer next to the bassist, a few women sing. A father seats down on a chair, gives his Bible to his 4 or 5-years old kid, and, while the kid holds the Bible seemingly absent-minded, the father closes his eyes, lays his hands on his son’s shoulders and starts praying. Joyfully, the singing goes on and on, increasingly louder, until the pastor makes her apparition on the stage.

The pastors giving the sermon. MFM, Niamey, Niger, 07.03.2021. Photo: Vincent Favier

The sermon is bilingual. The pastor preaches in French and a second pastor, a man, translates it consecutively into English. His proficiency in translation is crucial to the whole performance. It is not only about finding the right words quickly but rather being able to reproduce the pastor’s tone, fluidity, eloquence that gives the sermon its theatrical dimension and strength. Based on the metaphor of the tree, the Pastor drew a parallel with the umbilical cord that connects to the ancestors, and that one must cut, or burn. African Pentecostals emphasize the need to radically break with the traditional past because satanic forces inhabit spiritual traditions and keep preventing Christians to access health and prosperity here and now. During another sermon I attended, the pastor declared annihilating the power of all fetishes, voodoo, and satanic powders through the fire of God. In fact, Muslim reformist discourses may equally reject ancestral social and spiritual practices during public preaches, yet they don’t perform it as symbolically as the Pentecostals do. Often, it becomes a cacophony when church members repeat words after the pastors: “Pouvoir !!” “Power!!” “Feu de Dieu !!” “Fire of God!!” The service shortly reaches a hypnotic, if not epileptic, climax.  Like in many churches, the pastor brings everyone down and takes back control of the ceremony by saying the magic words: “In Jesus’ name we have prayed”. Like a class of disciplined children, everyone is suddenly quiet again and ready to listen. The sermon goes on:

– “People subscribe life insurances, but our life insurance is Jesus! With Jesus, a radiant light will shine on your life!”

– “Amen!” the assembly answers.

– “God will surprise you! We see others with a big house, a pretty car. Jesus will make you an important person!”

– “Ameeeeeen!”

Worshippers dancing in circle during the final procession. MFM, Niamey, Niger, 07.03.2021.
Photo: Vincent Favier

After hours of singing, praying, dancing, mimicking, listening and shouting, time has come to perform the final offering ritual. The pastor even apologizes for exhausting her congregation so much today as she begs for one last dance. Before bringing the several goods to the front, members are called to contribute to the financial effort of the church with giving tithes and offerings. Like the Islamic Zakat, tithes are supposed to be around 10% of a member’s income. Offerings may then come on the top. How much one should give remains at the discretion of each individual. For that purpose, the pastor distributes envelops to participants who require one, while he encourages them to give more: “What’s your offering plans for this year? Are you going to keep on giving 500-500 [FCFA] or are you gonna raise to 1000-1000?” Once the members have put their offering or tithe in the envelop, they fold it and hold it in their hand raised over the head, and close their eyes for the benediction. The pastor begs God to bless the offerings and to make individuals’ wishes come true. She then calls them to stand up and, as the music starts again, people come to the altar and drop their envelop in a box. The closing procession can start now.

Worshippers’ offerings being blessed by the pastor. MFM, Niamey, Niger, 07.03.2021.
Photo: Vincent Favier

Bringing the goods to the altar is performed as a ritual. The papas, the mamas, and the youths are called to gather the one after the other, to pick some goods and to bring them to the altar. Ananas, bags of rice, oil bottles, yams are shaken up and down over the heads, left and right, carried by the members of each group walk and dance towards the stage. Joy, hilarity and communion soon spread all over the place. Once they dropped the goods, every group dances some 15 minutes before the altar, and goes again.

Two university students dancing at the end of the ceremony. MFM, Niamey, Niger, 07.03.2021. Photo: Vincent Favier

It is almost 2 PM and worshippers eventually receive meals prepared by the church. The whole ceremony ends up in a frenetic atmosphere of singing and dancing, although visible sweat on faces and shirts betrays the participants’ exhaustion. But everyone seems to enjoy the celebration and spending a long part of their day within their community. And the pastor doesn’t miss the opportunity to make them feel good and unique when she says: “Lose yourself when you give thanks! If you’re normal, you’re a fool! Do something exceptional during the procession! You are distinct.”

REMOBOKO at Martin-Luther-Universität Halle-Wittenberg

In this workshop, explicitly designed for doctoral candidates and postdocs, the Remoboko research team will present its work, and discuss the methodological difficulties associated with researching a sensitive topic from an ethnographic perspective. Finally, members of the team discuss the challenges of completing their PhDs within a research project.

Presentations

“The innocent spy who came in from the cold: Fieldwork in the Sahel and self-reflexivity”, Vincent Favier

Vincent Favier did a presentation entitled: “The Innocent Spy Who Came in from the Cold: Fieldwork in the Sahel and Self-reflexivity”. Beside the nod to the climatic dimension due to frequent travel between Germany and Niger, this title refers to the conditions and experience of doing Fieldwork in the Sahel from 2019 to 2021. Inspired by Nigel Barley’s “The Innocent Anthropologist”, his presentation outlined the challenges faced by the researcher as a French and non-Muslim in a former French colony dominated by Islam. Balancing between linguistic and academic affinities and forms of political distrust, or even faith-based contempt, Vincent explained how doing fieldwork in such a social environment requires to be strategic, patient, and diplomatic. This particular setting also enables the researcher to reflect on himself, on the individuals and groups he looks at, but, more importantly, on the way these individuals perceive him and the significance of his research project. In an unstable regional context due to terror attacks, French military intervention, coups, accusations of state corruption, and disinformation, being perceived as a spy is anything but surprising, especially when one comes from abroad to ask questions. Self-reflexivity is thus a crucial dimension of research, in any context, not only to assess the epistemological biases but also to gradually break down clichés and engage in mutual understanding.

“Being a Muslim and a researcher: conducting research in a context of religious competition”, Bello Adamou

Bello Adamou presented the topic : Being a Muslim and a researcher: conducting research in a context of religious competition. He began his presentation by discussing his religious identity and his associative background within one of the Muslim Students Association of Niger, section of the Abdou Moumouni University of Niamey. Being Muslim, he participated several times in the activities of this association without however occupying a position of responsibility or integrating one of the commissions, during his cycles of Licence and Master. Thus, he mentioned the influence of his research on his religious identity because it requires him to analyze the different groups with the neutrality that scientific research requires. Then, he mentioned the different reactions of religious groups on his research. While Christians and Sufis accepted him without resistance, the Salafis perceived him as a spy on the payroll of the outside world. However, over time the latter group came to accept him as a researcher. Finally, Bello reported attempts by student religious groups to influence his research as they perceived him as a mouthpiece for their activities on campus through his scientific publications.

“A “Yovo” Historian in Benin and Togo: Conducting Fieldwork in Times of Pandemic and Fears of Jihadism Spreading”, Dr. Frederick Madore

Frédérick Madore did a presentation entitled “A ‘Yovo’ Historian in Benin and Togo: Conducting Fieldwork in Times of Pandemic and Fears of Jihadism Spreading”. In the first part of his talk, he offered some thoughts on conducting ethnographic fieldwork as a historian by training. Although a lot of textbooks exist on ethnographic fieldwork, the “field” often presents unexpected challenges, and the research must deal with many gray areas. He also addressed the issue of positionality and reflected on how being a foreigner or a “pseudo-insider” as well as making friends in the field impact the research findings. In the second section, Frédérick Madore gave an overview of the difficulties of doing research in insecure regions – “red zones” –, and how the security context in West Africa can influence the research on Salafism. For instance, many journalists and commentators, in assessing the threat that jihadists pose to countries bordering the Gulf of Guinea, such as Benin and Togo, have pointed out the spread of Salafism and Saudi Arabian-funded NGOs in the region. As a result, a growing number of Salafis are reluctant to talk to researchers and building trust can be a challenge. Finally, he highlighted the difficulties of conducting research in post-colonial archival centers in West Africa, which are often underfunded and disorganized. Historians of contemporary Africa must make do with less written material and usually must rely on oral sources.

“‘Who is your father? What family do you belong to?’ and ‘Patience, I’ll call you back!’: Researching Islam and Muslim Life in Contemporary Sahel”, Dr. Abdoulaye Sounaye

La gouvernance du religieux à l’Université Abdou Moumouni de Niamey/Niger (UAM) : objets, acteurs et défis

Pendant le colloque internationale pluridisciplinaire avec le thème “La crise de l’université en Afrique: Diagnostic et éléments de stratégies transversales” Mahamadou Bello Adamou présent son travail sur “La gouvernance du religieux à l’Université Abdou Moumouni de Niamey/Niger (UAM) : objets, acteurs et défis” entre 11 h et 12.30

Journées de commémoration du mouvement historique du 9 février 1990

Une certaine agitation règne sur la cité universitaire en ce matin du 09 février 2021. Nombreux sont les étudiants qui portent un T-shirt blanc floqué du logo de l’Union des Scolaires Nigériens (USN), et une inscription au dos : « 31ème anniversaire de la commémoration du mouvement historique du 09 février 1990 ». Trente et un ans plus tôt, les étudiants de l’Université Abdou Moumouni de Niamey (UAM) sortaient dans la rue pour réclamer la démission du gouvernement du Général Ali Saibou et la tenue d’élections démocratiques libres et indépendantes. Marquée par des débordements et des confrontations avec les forces de l’ordre, cette manifestation avait connu un épilogue tragique, se soldant par la mort de trois étudiants, tombés sous les balles de l’armée. Ce combat, que Mamane Saguirou, Issaka Kainé, et Alio Nahantchi avaient payé du sacrifice de leur vie, ne fut pas vain : il créa un électrochoc social et politique qui initia la tenue de la conférence nationale souveraine du Niger du 3 juillet au 29 novembre 1991. Doté d’une nouvelle constitution, le pays entrait de manière douloureuse dans un long processus de démocratisation.

Le syndicat des étudiants réunit ses sympathisants avant de débuter la marche du 9 février. Université Abdou Moumouni, Niamey, Niger, 9 février 2021. Photo : Vincent Favier

Depuis, la donne politique nigérienne a changé. Le 31ème anniversaire de la commémoration du mouvement historique du 09 février 1990 est arrivé dans un contexte particulier, entre les deux tours de l’élection présidentielle. Pour la première fois de sa jeune histoire, la République du Niger allait faire l’expérience d’une transition démocratique du pouvoir. Le président sortant, Son Excellence Monsieur Mahamadou Issoufou, arrivait au terme de ses deux mandats et n’avait pas cédé à la tentation de modifier la constitution pour en effectuer d’autres. Un fait assez rare pour être souligné, tant ce phénomène continue de se produire dans de nombreux États d’Afrique subsaharienne. Conscients du chemin parcouru, les étudiants, guidés par leur syndicat, l’Union des Étudiants Nigériens à l’Université de Niamey (UENUN), ne baissent néanmoins pas la garde pour autant. On spécule beaucoup quant à la réelle transparence et indépendance d’une élection dont le candidat favori, Mohamed Bazoum, est issu du Parti Nigérien pour la Démocratie et le Socialisme (PNDS), qui est aussi celui du président sortant. Ce que les étudiants commémorent avant tout, c’est la mort de leurs camarades, pour lesquels la justice n’a toujours pas été rendue. Un comble alors même que le président au pouvoir, S.E.M. Mahamadou Issoufou, faisait partie de cette génération d’étudiants des années 1990.

Les membres du service d’ordre du syndicat étudiant canalisent la foule d’étudiants sur le pont Kennedy. Niamey, Niger, 9 février 2021. Photo : Vincent Favier

Au fil des décennies, cette marche commémorative est devenue la « mère des marches » estudiantines, comme un membre du Comité Directeur de l’Union des Scolaires Nigériens aime à le rappeler. Cette marche, qui part du campus universitaire et s’arrête de l’autre côté du fleuve Niger, à un carrefour stratégique de la capitale non loin de la présidence, rassemble quelques milliers d’élèves, d’étudiantes et d’étudiants de Niamey. Certains font même le voyage depuis d’autres villes du Niger pour y participer. Elle est à la fois un rituel et une démonstration de force. Aux alentours de 10 heures, c’est une véritable marée humaine qui déferle sur le pont Kennedy et traverse le Niger, coupant un des axes majeurs de la circulation. La police et les forces de sécurité se font discrètes. Aisément repérables grâce à leurs T-shirts rouges, les membres du service de sécurité du syndicat étudiant donnent de la voix et des ordres. Ils prennent le contrôle de l’espace public le temps de la marche. Comme dans toute manifestation, les premières lignes du cortège sont les plus galvanisées et virulentes. Elles doivent être canalisées pour que les membres des deux syndicats étudiants, l’USN et l’UENUN, puissent marcher librement en amont du cortège. Seules les équipes de presse sont autorisées à les suivre et les filmer. Le succès de cette démonstration de force repose autant sur sa mise en scène que sur sa médiatisation.

En amont du cortège, le Secrétaire Général de l’Union des Étudiants Nigériens de l’Université de Niamey donne une interview à la presse sur le pont Kennedy. Niamey, Niger, 9 février 2021. Photo : Vincent Favier

Pour la première fois cette année, les syndicalistes ont introduit une nouveauté à la marche du 9 février. Ils marquent une première pause au début du pont. À leur signal, le cortège s’arrête et se fait silencieux. Les dirigeants des syndicats s’agenouillent en cercle et entament une prière collective, aussitôt imités par l’ensemble du cortège. Les paumes des mains tournées vers leur visage, ils murmurent une prière individuelle, avant de passer plusieurs fois les mains sur leur visage. À l’image de la société nigérienne, l’écrasante majorité des étudiants est musulmane. Pour un syndicat qui revendique haut et fort une appartenance et un héritage marxistes-léninistes, cette mise en scène peut sembler paradoxale à première vue. En réalité, elle témoigne d’un impact grandissant de la religiosité, en l’occurrence islamique et, à moindre mesure, chrétienne, sur le campus. Tout en gardant une apparence « rouge », les leaders étudiants ne peuvent plus faire abstraction de la religiosité des « camarades ».  Si leur discours anticolonial et anti-impérialiste puise abondamment dans l’idéologie marxiste, toujours en vogue, les idéaux de bonne gouvernance et de justice sociale s’inspirent désormais davantage du Coran. Pour bien marquer le coup, le syndicat a répété cette prière symbolique une deuxième fois en arrivant au bout du pont.

Les leaders du syndicat étudiant prient en mémoire des martyrs sur le pont Kennedy. Niamey, Niger, 9 février 2021. Photo : Vincent Favier

D’après le Secrétaire Général du comité directeur de l’USN, cette nouveauté doit permettre de maintenir une forte mobilisation des étudiants pour la marche, alors que le souvenir du 9 février 1990 et de ses victimes s’éloigne un peu plus tous les ans. Une fois le pont traversé, et alors que le discours du Secrétaire Général devant les médias se fait attendre, l’excitation diminue et la vague humaine qui a déferlé reflue presque aussi vite qu’une onde percute un mur. Déjà la foule commence à se dissiper et des groupes d’étudiants traversent le pont dans l’autre sens en direction du campus. Mais le devoir de mémoire ne se limite pas à la « mère des marches ». Plus tard, une soirée culturelle est organisée sur le campus à la Place Amadou Boubacar, du nom d’un autre « martyr » également tué par l’armée lors d’une manifestation estudiantine. Depuis quelques années, les étudiants y jouent une pièce de théâtre montée par un dramaturge nigérien, qui reconstitue les évènements avec autant de gravité que de dérision.

Un membre du service d’ordre du syndicat étudiant dans une chambre du campus avant le départ au cimetière. Université Abdou Moumouni, Niamey, Niger, 16 février 2021. Photo : Vincent Favier

Une semaine plus tard, c’est une autre représentation, sociale et politique cette fois-ci, qui se joue dans les rues de Niamey. Toujours sous la houlette de leur syndicat, les étudiants se rendent au cimetière musulman du quartier populaire de Yantala pour se recueillir sur les tombes de leurs trois camarades tués en 1990. Plus impressionnante encore que la marche réalisée une semaine plus tôt, les étudiants traversent une grande partie de la ville sous un soleil de plomb jusqu’au cimetière. En tête de cortège, les leaders des syndicats et leur service d’ordre prennent littéralement le contrôle des rues qu’ils traversent. Pas une voiture, une moto ou une bicyclette n’est autorisée à se frayer un chemin lors de leur passage. Ceux qui osent le faire sont sévèrement appréhendés par les gros bras du service d’ordre, qui leur confisquent souvent les clés du véhicule. Les forces de police ne sont visibles nulle part. La rue appartient aux étudiants, et c’est bien là le message que le syndicat envoie aux dirigeants : il faut toujours compter sur les syndicalistes et sur leur capacité de mobilisation. Dans un contexte de commémoration de martyrs, l’utilisation de l’islam comme force fédératrice démontre aussi l’étendue de leur créativité politique.

Les membres du service d’ordre dégagent la chaussée en direction du cimetière musulman de Yantala. Avenue de l’Indépendance, Niamey, Niger. 16 février 2021. Photo : Vincent Favier

La fête de tabaski au campus de l’Université Abdou Moumouni de Niamey : entre festivités et solidarité estudiantines

Le mardi 20 juillet 2021, correspondant au 10ème jour du 12ème mois du calendrier hégirien, est le jour d’Eid Adha ou la fête de tabaski chez les musulmans du monde entier. Cette fête se distingue par l’immolation des animaux, généralement le mouton, par tout musulman qui a les moyens de s’en offrir. Au Niger, toute la communauté islamique se prépare pour ce grand événement à la fois religieux et festif. Au campus de l’Université Abdou Moumouni (UAM), tôt le matin, les étudiants musulmans habillés en leurs parures de fête, un à un, se sont rendus au nouvel arrêt de bus universitaire, un vaste espace pouvant contenir plusieurs centaines de personnes, pour la prière collective marquant ce jour d’une grande importance pour les musulmans. Ils y prient à l’air libre, sous les rayons de soleil du matin. À 8h05, Cheikh Boureima Daouda, l’imam de la principale mosquée du campus (la Mosquée Al-Moustapha), entre pour diriger la prière d’Eid. Dans son sermon, après avoir rappelé l’historique et l’importance tant sociale que religieuse de cette fête, il a invité les fidèles musulmans à s’excuser mutuellement et à jouir de cette journée. Contrairement à l’année passée où les mesures barrières contre la Covid-19 étaient plus en vigueur limitant ainsi les accolades, cette année, joignant la parole à l’acte, les fidèles venus par centaines se sont serrés les mains se félicitant et demandant pardon dans la joie et la fraternité. Partout, ce sont des « barka da salla » « wakay yessi » qui se répètent entre les fidèles.

Des fidèles musulmans écoutant le sermon après la prière d’Eid. Photo: L’image prise par l’auteur du texte, le 20-07-2021

Après la prière et tout en poursuivant les demandes de pardon, les étudiants ayant ôté leurs habits de fête se sont orientés vers le lieu d’immolation des animaux. Sous la supervision des membres du Comité Exécutif de l’Union des Étudiants Nigériens à l’Université de Niamey (UENUN), une association d’inspiration marxiste-léniniste, 80 moutons et six bœufs furent sacrifiés pour tous les étudiants du campus universitaire. Les moutons sont offerts par le Centre National des Œuvres Universitaire (CNOU), le service étatique chargé d’assurer l’hébergement, la restauration et le transport quotidien des étudiants. Quant aux bœufs, ils sont offerts par une ONG islamique arabe qui manifeste, à travers ce geste, sa solidarité envers les étudiants de cette université.

Cependant, il faut noter qu’à l’approche de la fête, une part importante des effectifs des étudiants a rejoint sa famille (parents, tuteurs, amis, etc.) en ville pour fêter avec elle. Par conséquent, la fête organisée par les structures estudiantines avec l’appui des autorités universitaires et des ONG caritatives est destinée aux étudiants qui restent sur le campus et qui s’avèrent la plupart de cas sans tuteur en ville.

Les taurillons offerts par une ONG islamique arabe. Photo: L’image prise par l’auteur du texte, le 19-07-2021
Deux membres du CE de l’UENUN à gauche procédant à la réception de leurs taurillons auprès des agents de l’ONG caritative. Photo: Photo prise sur le statut WhatsApp d’un responsable de l’UENUN

Un à un, les animaux furent égorgés et dépecés à côté du restaurant universitaire Issaka Kaïné, sous la surveillance d’une part des étudiants membres de la Commission des Affaires Sociales et d’Ordre (CASO), « le bras armé » de l’UENUN, et, d’autre part, le regard attentif des étudiants et étudiantes venus en nombres. Les moutons furent les premiers à être égorgés. Les viscères sont donnés aux étudiantes qui les prépareront à leur goût dans leurs chambres. Les garçons, eux, reçoivent les foies, les testicules et les reins qu’ils iront griller à 20 mètres du lieu de l’abattage. Cette proximité leur permet de se ravitailler en morceaux de viande au fur et à mesure qu’ils dégustent leurs grillades.

Des groupes de camaraderie se sont reconstitués aux alentours du lieu d’abattage. Les étudiants, en fonction de leur affinité, se sont organisés autour de leurs fours traditionnels pour griller leurs morceaux dans la joie et la gaîté. Deux ou trois d’entre eux se chargeaient de la grillade pendant qu’un autre préparait le précieux thé vert de Chine. Les autres s’adonnaient aux jeux de cartes et/ou à des causeries. Les étudiantes ou les camarades filles comme on les appelle, ayant rejoint leurs chambres se vaquaient à frire les tripes qu’elles ont reçues. Contrairement aux garçons qui se rassemblent leurs parts, chacune a rejoint sa chambre pour y préparer seule ou avec sa voisine la viande reçue. Ainsi, les étudiants, filles comme garçons, dans une ambiance festive, recréent le même cadre et la même ambiance que ceux des autres jeunes qui fêtent auprès des membres de leur famille.

Des étudiants supervisant le découpage des carcasses des taurillons. Photo: L’image prise par l’auteur du texte, le 20-07-2021

Les carcasses de moutons sont grillées par une équipe spéciale louée pour la circonstance par le CNOU. La coutume, à Niamey et dans certaines villes du pays, lors de la fête de tabaski, consiste à griller les animaux sacrifiés, généralement les ovins et les caprins, à l’aide d’un grand feu. C’était aussi ce sort qui fut réservé aux 80 moutons de l’UENUN par les spécialistes en la matière. 

La grillade des carcasses de moutons au campus universitaire. Photo: L’image prise par l’auteur du texte, le 20-07-2021

De son côté, l’Association des Étudiants Musulmans du Niger section du l’UAM a sacrifié trois taurillons, contrairement aux années antérieures où une dizaine sont immolés. En effet, chaque année, à l’approche de la fête, elle soumet ses requêtes auprès de ses partenaires pour lui fournir les bêtes à sacrifier pour les étudiants. Cependant, cette année, elle a reçu peu de réponses de leur part. Ce qui a limité ses sacrifices. À la différence de l’UENUN, l’AEMN-UAM frit l’intégralité de la viande de ses animaux. Pour ce faire, elle engage des femmes spécialistes qui sont payées à la fin de leurs services. La distribution, elle, interviendra le lendemain du jour de la fête. 

Pendant que les deux associations sacrifiaient leurs animaux, des mendiants sont venus par dizaines des quartiers environnants afin qu’ils aient « leur part » de la viande. Ainsi, femmes et enfants reçoivent des morceaux des étudiants. Avec leurs butins, ils rentrent chez eux pour fêter comme les autres familles. Par ces gestes, les étudiants procurent de la joie au sein de ces familles démunies.

Le lendemain matin, dès la première heure, les étudiants se sont orientés par centaines vers le restaurant universitaire Issaka Kaïné. Ils se sont mis en files indiennes pour recevoir leur part de la viande. En effet, la viande des moutons grillés la veille et celle des taurillons est distribuée aux locataires du campus universitaire et aux étudiants qui vivent dans les quartiers environnants. En effet, par l’insuffisance de capacités d’accueil du dortoir universitaire, des centaines d’étudiants logent dans des maisons en location tout autour de l’université. Par conséquent, par cette proximité, ils se servent au restaurant universitaire au même titre que les locateurs du campus. Ainsi, le jour de la fête, ils convergent vers le campus pour avoir leur part de viande. 

La distribution de la viande est faite par des agents du CNOU assistés par les éléments de la CASO sous la supervision du Secrétaire Chargé des Affaires Académiques et Sociales Adjoint (SCAAS-A) de l’UENUN, qui multiplie les va-et-vient afin de s’assurer que tout étudiant présent ait sa part. Cependant, malgré le nombre de moutons sacrifiés, la viande n’a pas suffi pour servir tous les étudiants présents au restaurant. Ce qui a engendré la frustration des non-servis. 

La distribution de la viande au restaurant universitaire par un agent du CNOU et un élément de la CASO habillé en noir et un autre en rouge en train de surveiller. Photo: L’image prise par l’auteur du texte, le 21-07-2021

Une fois la quantité reçue, les étudiants repartent vers leur chambre pour la préparer, chacun en fonction de son goût. Le plus souvent, elle est frite facilitant ainsi sa conservation. En effet, ils feront des jours en train de la grignoter par morceau. 

Une étudiante préparant sa part de viande devant sa chambre. Photo: L’image prise par l’auteur du texte, le 21-07-2021

De son côté, l’AEMN-UAM a commencé à distribuer sa part à son bureau, à partir de 17h. Consciente de l’insuffisance de la quantité de sa viande, l’association n’a pas convié un nombre important d’étudiants à la distribution. Ainsi, un à un, les étudiants dans une file indienne reçoivent leurs parts préalablement mises dans des plastiques noirs. Débutée avec moins d’une vingtaine de personnes, la distribution enregistrait plus d’étudiants au fur et à mesure que les étudiants sont servis. Alertés par leurs camarades ou par les plastiques noirs que détenaient les servis, ils affluent individuellement ou par petits groupes vers le bureau de l’association. Comme pressenti, les rations étaient finies en pleine distribution. Face à une telle situation, les distributeurs dans un langage hésitant et consolant avaient tenté de réconforter ceux qui étaient dans la queue.

Des étudiants recevant leur part de viande au bureau de l’AEMN-UAM. Photo: L’image prise par l’auteur du texte, le 21-07-2021

Dans l’ensemble, malgré les deux distributions, certains étudiants n’ont pas été servis par les deux structures. Cependant, avec la solidarité estudiantine où les biens comestibles sont mangés en groupe, aucun étudiant ne s’est vu privé de la viande durant ces jours. En outre, dès le lendemain de la fête, les étudiants qui avaient fêté en ville sont rentrés au campus avec leur quantité de viande. D’autres reçoivent aussi un colis de viande que leurs familles leur envoient. Toutes ces parts sont réunies et consommées entre camarades.

Les distributions faites à l’occasion d’une fête musulmane par les structures estudiantines et entre les étudiants n’ont pas tenu compte de la confession des étudiants. En effet, tous étaient servis au même pied d’égalité. Ainsi, les musulmans, chrétiens, bahaïs et animistes ont dégusté ensemble la viande de la fête dans une ambiance festive. Chacun a festoyé sans tenir compte de la frontière religieuse qui le sépare avec son camarade.

If the foundations be destroyed, what can the righteous do? Religiosity and the concept of Holistic Education in Higher Educational Institutions in Nigeria

Introduction 

From 1 – 3 of July 2019, I attended the 9th Toyin Falola Annual International Conference on Africa and the Africa Diaspora (TOFAC) held at the Babcock University, Ilishan-Remo, Ogun State, Nigeria. The theme of the conference was ‘Religion, the State and Global Politics’. Coincidentally, there was a particular panel session at this conference that I found fascinating. The panel was titled Faith-based institutions and Holistic Education: Babcock experience. I found this interesting because of my ongoing PhD research on religiosity on university campuses. I was looking forward to hearing – the why and how – faith-based universities incorporate religious principles with secular education. I also was keen on knowing the goal and strategy adopted by Babcock University. 

From the beginning, religion featured as part of the conference’s programme. Every morning before the panel sessions started, conference participants converged in the auditorium for what they called – devotional. This devotional comprised a session of songs and praise and a sermon. I certainly did not expect this. It is an unfamiliar experience because it was not my first time attending an academic conference at a faith-based university.

Religiosity and Higher Educational Institutions in Nigeria

Owolabi suggests that education, by its nature, is an instrument of promoting public morality and has a powerful affinity and is linked to ethics (Owolabi, 2000: 289-301). There are about 174 universities in Nigeria at present, categorised as federal, state and private institutions. Seventy-nine (79) of these institutions are private institutions, and an impressive number of them are faith-based establishments. The introduction of western education in 1842 is one of the highlights of Nigeria’s Christian Missionary activities. By 1948, following the report and recommendations of the Elliot Commission set up by the British colonial government, they agreed to found two universities in Gold Coast (now Ghana) and Nigeria. Hence, the founding of University College Ibadan (UCI), now the University of Ibadan, since 1962.

At the commencement of university education in Nigeria, its advocates considered it a national development tool. However, by the 1970s, a charismatic explosion happened at the University of Ibadan, leading to increased campus-based evangelical outreaches by university students across the country. Consequently, the universities increasingly became enabling environments for the development of students’ spiritual attitudes and affiliations.

According to Christiano, religiosity is a general term used in the scientific study of religion to refer to individuals’ beliefs and behaviours that address ultimate or transcendent concerns (Christiano, 2001). Several universities established by faith-based institutions in Nigeria adopt holistic education as the prop of their service. Holistic education concerns developing a person’s intellectual, emotional, social, physical and spiritual potentials.

Faith-based institution and Holistic Education: The Babcock experience

On April 20, 1999, the Federal Government of Nigeria announced three institutions as the first set of private universities. One of them is Babcock University, established by the Seventh Day Adventist Church. It grew from a college established in 1959 for training church workers from the West African sub-region.

The Seventh-day Adventist Church (SDA), established by Elder D. C. Babcock, a Sierra Leonean missionary to Nigeria in 1914, is a Christian denomination known for keeping Saturday work and event-free but as a worship day. They have also incorporated this act into the university’s calendar by regulating that by 1.00 p.m. on Fridays, all offices and work activities at Babcock University end. The goal is to enable all employees to prepare for the Sabbath hour, which ends on Saturday evening. Seventh-day Adventist’s education philosophy is Christ-centred, adopting a holistic education that involves spiritual, physical, and intellectual dimensions. They believe that a necessity for qualitative education is to incorporate religious principles into secular education.

The university’s Department of Religious Studies organised this special panel I attended that comprised faculty members from humanities, law, social sciences and agricultural sciences. Some of these panellists are, in fact, clerics of the SDA. My first observation of this panel was that it appeared to be more of an advertisement for the institution than an academic presentation. Other than the five panellists, there were only four people in the audience. Of the four attendees were two people, including myself, whose research interests resonated with the panel’s title. Also in attendance was a lecturer who wanted to know the peculiarity of Babcock’s experience compared to the faith-based institution where they taught. The fourth person was an alumnus of Babcock, who gave testimony of the efficacy of the institution’s method of knowledge production and dissemination.

The strategy adopted by Babcock University towards holistic education is said to be enshrined in the institution’s philosophy of establishment. Religion being the fundamental principle for founding the institution, is regarded as a tool for redemption and reformation. This informed their adoption of holistic education, which integrates the denomination’s spiritual, social and physical values with the university’s academic curriculum. As far as the curriculum is concerned, the Nigerian University Commission (NUC) oversees curriculum building for higher educational institutions in Nigeria. However, the Seventh Day Adventist’s International Board of Education and Adventist Accreditation Association’s philosophy guides Babcock University’s curriculum. The panellists claimed that at all levels, their academic curriculum contains compulsory biblical courses like biblical principles of personal and professional life and character formation and spiritual growth. They have equally developed biblical references for other secular academic studies to teach courses like the biblical foundation of Biochemistry and Agricultural science.

One then wonders how the university manages to integrate religious curricula into the academic fabric. There is the Office of Institutional Effectiveness (OIE) which is the coordinating node for this integration. The office trains students on integrating learning and faith through conferences, workshops and opportunities for individual meetings. At the same time, they teach staff how to incorporate teaching and faith. The panellists argued that the institution emphasises ‘education for eternity’ and ‘education and redemption’, which informs why attendance at chapel seminars, a prayer forum for students and faculty members is compulsory. According to Adebola Olayinka, one of the university’s researchers, students are encouraged to take religion as a ‘developmental focus’, because of their believe that the university is ‘God’s chosen’ to re-engineer Nigeria they are expected not just to attend church programmes but to manifest the teachings in their everyday activities.

Their take on spirituality is that for Babcock University, religion is more than a struggle against immorality, unlike other faith-based institutions. The university is also committed to the global mission of human salvation, emphasising redemption and education. Recently, when the university expelled a student for engaging in an ‘immoral act’, the institution stated that they could take her back if she were repentant.

One takeaway from the panellists’ claims and description is that the education provided by faith-based universities in Nigeria seeks to integrate religious principles with social and academic curricula. The university campus is assumed to be an appropriate site to achieve this goal. Punitive measures are also in place to ensure that students adhere and reflect the knowledge they are receiving. By carefully curating academics and students’ activities, their social life and professional engagement should mirror the biblical teachings derived from the Seventh Day Adventist philosophy.

Adéjọkẹ́ Rafiat Adétòrò

Notes

Holistics Education http://www.schoolaroundus.org/holisticeducation  

Babcock University https://www.babcock.edu.ng/about  

Seventh-Day Adventist Church In Nigeria- Facts and History  http://www.adventistnaija.com/2016/04/seventh-day-adventist-church-in-nigeria.htm

L’association chrétienne “Campus Pour Christ” accueille les nouveaux bacheliers

Réunir les étudiants au-delà des dénominations de leurs églises, les accompagner à vivre leur foi et diffuser « le vrai message » du christianisme auprès de ses cibles tels sont, entre autres, les objectifs que s’est fixé le Campus Pour Christ (CPC) sur le campus de l’Université Abdou Moumouni de Niamey, au Niger, un espace à dominante musulmane. Ainsi, il vise à fédérer les chrétiens au-delà de leurs appartenances individuelles dans un milieu où ils se trouvent en minorité.  Pour atteindre ses objectifs, le mouvement mène diverses activités auprès des étudiants chrétiens, sur le campus, au siège, situé à quelques minutes de marche de l’université, et/ou dans une église donnée. Lors de celles-ci, les étudiants musulmans sont aussi invités à y participer. Cette invitation a un double objectif qui est à la fois d’ordre social et d’ordre prosélytique. Au niveau social, les activités contribuent à la cohésion sociale entre les deux communautés religieuses ce qui facilite éventuellement le prosélytisme dans l’espace universitaire.

Le siège de « Campus Pour Christ » à Niamey. 21.01.2021, Niamey, Niger. Photo : Vincent Favier

Parmi les activités qu’organise le CPC sur le campus ou dans son local, on note la séance de lecture biblique hebdomadaire à la faculté des lettres et de sciences humaines appelée « Apportez Votre Bible » (AVB) ; les conférences débats sur des questions religieuses, académiques ou sociales ; des formations diverses (sur la vie du couple, l’entrepreneuriat, etc.), des animations culturelles, l’évangélisation, ou encore l’accueil des nouveaux bacheliers. Cette dernière activité est organisée chaque année à la reprise des activités académiques des étudiants. Elle vise à faciliter les contacts entre les nouveaux étudiants et leurs aînés ; présenter l’organisation aux nouveaux venus ; leur prodiguer des conseils ; etc.

Les étudiants arrivent au centre et s’enregistrent. 21.01.2021, Niamey, Niger
Photos : Bello Adamou Mahamadou

Une soixantaine d’étudiants patientent, assis sur des chaises en plastique installées dans la cour du centre. Le haut-parleur crache une musique de type pop américaine. Les deux principaux représentants de l’association Campus Pour Christ, Maliki, un Nigérien, et Kirk, un Américain, ouvrent la cérémonie. La soirée commence par des jeux. Kirk, s’exprimant en Français, demande par exemple aux étudiants présents de se lever à l’annonce de la faculté dans laquelle ils étudient, ce qui permet non seulement aux étudiants de voir en un clin d’œil tous ceux qui font partie de leur faculté, mais aussi aux membres de l’association de prendre connaissance de la répartition des étudiants par faculté. Or, ceci est crucial pour l’organisation de leurs activités sur le campus et pour repérer dans quelles facultés ils sont susceptibles de réunir le plus de monde. La Faculté des Lettres et des Sciences Humaines (FLSH) est de loin celle qui compte le plus d’étudiants présents ce soir-là. Habituellement, le CPC donne rendez-vous aux étudiants de la Faculté des Lettres et Sciences Humaines les lundis à midi dans une salle de cours pour une session de prière et de lecture de la Bible. Malgré l’importance du contingent de Chrétiens dans ladite faculté, il n’est pas rare que cette réunion hebdomadaire soit annulée parce qu’aucun d’entre eux ne s’y est rendu. Le jeu se poursuit. On demande à ceux qui ont déjà voyagé en avion, qui ont déjà vu l’océan, de se manifester en se levant, ce que font très peu d’étudiants. On demande aux étudiants de se lever lorsque ceux-ci entendent leur couleur préférée. Toutes ces questions posées ont l’ambition de faire socialiser les étudiants et de créer une dynamique de groupe d’une manière ludique.

La soirée se poursuit avec le témoignage de Bachir, un des anciens cadres du CPC. Celui-ci rappelle la mission de l’organisation : fournir un soutien aux étudiants chrétiens dans leur formation religieuse, dans leur relation avec Dieu. Il ne s’agit pas que d’un simple soutien. “Être au CPC, c’est avoir la certitude du salut !” affirme-t-il. Un des objectifs principaux de l’organisation est aussi d’évangéliser, ce que l’intervenant rappelle en ces termes : « nous voulons évangéliser à notre manière en milieu musulman ». Il n’en précise pas pour autant les modalités mais met l’accent sur les enseignements de la relation avec Dieu : « Qui suis-je en tant que Chrétien ? », demande-t-il. Il ajoute : « la vie avec Dieu conditionne tout. » Et cette vie se veut équilibrée, à la fois spirituellement et socialement.

Le témoignage d’un des anciens cadres du CPC. 21.01.2021, Niamey, Niger. Photos : Vincent Favier

Bachir dit qu’il a eu la chance de voyager beaucoup grâce au CPC, notamment dans plusieurs pays d’Afrique de l’Ouest. Un léger murmure parcourt l’assistance, il se reprend : « non, pas la chance, la grâce ! ». Il s’est notamment rendu au Kenya pour un forum international chrétien. Il fait l’éloge de l’organisation ainsi : « avec le CPC, vous gagnez beaucoup ! » Maliki s’empresse de nuancer : « Attention, on n’est pas en train de vous dire que vous allez voyager ! » Les étudiants rient. C’est un rêve que beaucoup partagent ouvertement : sortir une fois du Niger, voyager ne serait-ce que dans les pays limitrophes, voir l’océan, un jour. Il en profite pour rappeler que le CPC ne fait aucune exception, il rassemble toutes les Églises. Cette aspiration à transcender les dénominations, fortement ancrées dans le paysage chrétien Ouest-Africain, se retrouve chez la plupart des groupes de jeunes chrétiens. Ceux-ci sont répartis en différents foyers autour du campus et tentent de rassembler largement leur communauté à chacune de leurs activités. Cette volonté ne se concrétise pas vraiment puisqu’aucun des groupes existants n’a jamais fusionné avec un autre.

La soirée se poursuit avec un interlude musical. Les membres les plus âgés sont invités à chanter l’hymne du CPC devant les nouveaux bacheliers. Puis c’est au tour d’un autre ancien cadre, un des pionniers de l’association au Niger, de témoigner.

Papa Até, tel que l’on nomme, raconte l’histoire du CPC, depuis sa création par le Dr. Bill Bright en 1951 à l’université de Californie, à Los Angeles. Dr. Bill Bright a un diplôme d’enseignant-chercheur. Son ambition est d’abord matérielle jusqu’à sa rencontre avec une femme qui éveille sa spiritualité. Il s’inscrit alors à une école de théologie. Une nuit, dieu se serait révélé à lui. C’est cette vision qui a donné naissance au Campus Pour Christ. L’objectif est de « gagner les étudiants pour Jésus », car il constate que les étudiants sont livrés à eux-mêmes. En 1958, le CPC gagne la Corée du Sud, puis l’Afrique de l’Ouest, d’abord Lomé et ensuite le Niger en 1992.

Le logo de l’association chrétienne « Campus Pour Christ » sur la porte du siège. 21.01.2021, Niamey, Niger. Photo : Vincent Favier

Papa Até demande à l’assemblée : « quel rôle peut jouer l’étudiant dans son environnement ? » Le « rôle » est un mot qui revient fréquemment dans des conférences organisées par et pour les étudiants sur le campus. Les étudiants, conscients de leur impact potentiel sur la société, s’interrogent souvent sur leur rôle et leur apport dans les questions de sociétés, notamment celles liées à l’extrémisme religieux et au terrorisme. L’intervenant ne manque pas de rappeler que « le CPC veut le bien-être de l’étudiant et sa réussite ». Il cite l’évangile de Matthieu, chapitre 28, versets 19 et 20 : « Allez, faites de toutes les nations des disciples, les baptisant au nom du Père, du Fils et du Saint Esprit, et enseignez-leur à observer tout ce que je vous ai prescrit. Et voici, je suis avec vous tous les jours, jusqu’à la fin du monde. » Papa Até conclut son discours ainsi : « C’est grâce aux enseignements du CPC qu’on a le salut. Cela donne aussi l’assurance, la confiance pour témoigner auprès de vos camarades. »

Maliki reprend la parole et clame : « soyons des imitateurs de Jésus Christ ! » Se contenter de s’en inspirer ne suffit pas pour évangéliser. On approche de la fin de la soirée. Maliki présente ce qu’il appelle « l’applaudissement campusien » : tout en frottant longuement ses mains l’une avec l’autre, il dit : « On va chauffer à 100 degrés… à 120… à 150 degrés ! » et il commence à frapper dans ses mains un rythme particulier, court, saccadé, accompagné par les anciens membres. Avant d’inviter les participants au repas tant attendu, il rappelle que le CPC dispose d’interlocuteurs au centre pour tous ceux et toutes celles qui auraient des questions d’ordre sentimental. Il donne aussi rendez-vous à la session de prière tous les lundis à la Faculté des Lettres. Répondant à une ultime question, il conseille aux étudiants de venir avec la Bible en version papier plutôt que d’utiliser son smartphone, avec lequel on peut être facilement distrait.

La soirée d’accueil des nouveaux étudiants a servi de cadre de rencontres et de retrouvailles entre les nouveaux et les anciens étudiants d’une part, et les étudiants et les anciens cadres d’autre part. Elle a mis en contact ces étudiants chrétiens dans un milieu où ils restent en minorité. Alliant jeux de divertissements et témoignages des anciens cadres, la soirée a permis de briser la glace entre les participants et ainsi faciliter la sociabilité. En outre, le CPC a profité de cette rencontre pour présenter ses missions et objectifs auprès des étudiants, que les organisateurs, de leur propre aveu, ne pensaient pas avoir si nombreux.

Bello Adamou Mahamadou & Vincent Favier

La nuit culturelle de l’étudiant musulman, une soirée à l’image des recommandations islamiques

Dans la soirée du 5 juillet 2021, à la place AB de l’Université Abdou Moumouni de Niamey (UAM), s’est tenue la nuit culturelle de l’Association des Étudiants Musulmans du Niger section UAM (AEMN-UAM). Elle est organisée à l’occasion de la Journée de l’Étudiant Musulman (JEM) qui a eu lieu deux jours plus tôt. Outre des étudiants (musulmans ou non), des responsables associatifs de l’AEMN-UAM et du Bureau Exécutif National (BEN-AEMN), cette nuit a aussi enregistré la présence des membres du Comité Exécutif de l’Union des Étudiants Nigériens à l’Université de Niamey (UENUN), qui est une association d’inspiration marxiste-léniniste et la seule intermédiaire entre les étudiants et les autorités universitaires et ministérielles. Cependant, cette diversité de participants n’a pas eu d’incident sur la soirée par le fait que les organisateurs n’ont pas abordé les questions qui peuvent fâcher comme celle liée aux différences doctrinales entre les courants religieux et/ou entre les religions. Au temps fort de l’activité, la place AB était pleine d’étudiants ; les participants pouvaient être estimés à plus de 500 personnes. Des jeux concours ont été organisés et des prix des concours réalisés antérieurement ont été décernés aux gagnants. Les étudiantes portant leurs hidjab et niqab (voile intégral) étaient assises dans l’un des trois compartiments de la tribune et les garçons occupaient les deux autres.

Photo N°1 : La place AB de l’UAM

Source : Photo prise par l’auteur du texte, le 05.07.2021

Située à la cité Malla Bagalé de l’UAM, la place Amadou Boubacar, plus connue sous le nom de « la place AB », est un espace dédié aux rencontres estudiantines telles que les conférences-débats, les soirées culturelles et les Assemblées Générales de l’UENUN. Elle est réputée être le temple de la formation idéologique et syndicale des mouvements estudiantins d’inspiration marxiste-léniniste. Ces dernières années, les associations religieuses estudiantines musulmanes et chrétiennes ont toutefois commencé à utiliser la place pour y organiser leurs activités (prédication, conférences-débats religieux, nuits ou soirées culturelles, etc.) auxquelles participent également des animateurs externes à l’université, voire des expatriés.  Si au début des années 1990, des tensions ont été enregistrées entre les étudiants religieux et marxistes sur l’occupation de cette place, avec le temps, cela est devenu plus ou moins normal en suscitant moins de tensions. En effet, à l’époque, diffuser des messages religieux (opium du peuple) dans un espace considéré comme le temple du marxisme était perçu comme un sacrilège.  Par la place de plus en plus importante que se taille la religion auprès des étudiants, le marxisme a perdu des défenseurs chevronnés. Ainsi, il se retrouve sur son espace en perte de vitesse de plus en plus.

La nuit culturelle de l’étudiant musulman a débuté par une lecture coranique préenregistrée. Après les louanges à Allah et les mots de bienvenue, l’animateur a invité le comité du jeu concours sur la culture générale à faire son entrée.

Réunissant les équipes de l’École Normale Supérieure (ENS) et des six facultés de l’Université chacune composée de trois étudiants, cette compétition a porté sur des questions sur l’islam et sur la culture générale telles que le nombre de sourates et de versets dans le Coran ; les noms des mosquées sacrées de l’islam ; le contraire du mot nocturne ; le genre du mot oasis ; etc. Autant de questions élémentaires qui suscitent la curiosité des participants et des spectateurs.

Photo N°2 : Les équipes de différentes facultés lors du concours sur la culture générale

Source : Photo prise par l’auteur du texte, le 05.07.2021

 Après cette activité s’est suivie la remise de prix aux gagnants du concours de l’appel à la prière. Il a regroupé les muezzins des mosquées de différentes facultés, de l’ENS et celles du campus universitaire. Le concours vise à identifier le besoin en formation et dénicher les talents parmi les étudiants. Ainsi, afin de déterminer le meilleur, les examinateurs ont porté leurs regards sur la prononciation et la prolongation des mots et de lettres ; la terminaison de l’appel ; la mélodie du muezzin ; l’audibilité de l’appel et la posture et durée de l’appel. 

Photo N°3 : Le lauréat du concours de l’appel à la prière faisant une démonstration à la place AB

Source : Photo prise par l’auteur du texte, le 05.07.2021

Les gagnantes du concours culinaire, qui a réuni des étudiantes en fonction de leurs facultés, furent également récompensées. L’objectif du concours est d’amener les participantes à préparer des plats à moindre coût, afin, à long terme, de diminuer les éventuelles tensions au sein des couples. En effet, une somme modeste de 2.000 FCFA (soit 3,05 €) fut donnée à chaque participante pour acheter l’ensemble de ce dont elle avait besoin pour sa cuisine. À travers ce concours, les organisateurs visent à former et à perfectionner les participantes dans la cuisine. Pour déterminer la meilleure, le jury a porté ses regards sur la décoration du plat ; le respect de la somme donnée ; le respect de la durée de la préparation du plat ; la créativité ; la présentation orale ; le goût du plat ; la préparation individuelle et la réaction après évaluation.

Après ces délibérations, une démonstration de Kung fu (combats, katas et self défense) fut faite. Avec la participation de deux équipes différentes, cette activité a émerveillé le public qui n’a cessé d’applaudir durant les démonstrations. À la fin, le modérateur a invité les spectateurs à s’inscrire dans l’un des différents clubs de l’Université en disant que le sport est bon pour la santé.

Photo N°4 : L’une des équipes de Kung fu faisant la démonstration à la place AB

Source : Photo prise par l’auteur du texte, le 05.07.2021

Attanaffous est un concours sur la connaissance islamique qui consiste à tester le niveau de connaissances des candidats sur des aspects portant entre autres sur la foi, la aqida et la vie du Prophète Mohamad (PSL). Les lauréats du concours furent aussi récompensés tout comme ceux du concours sur la production écrite. Les prix furent donnés par les différents membres du BEN et de la section de l’UAM. Ils contiennent entre autres les copies du Noble Coran, celle de la traduction des dernières sourates, des livres islamiques, des tasses et des carafes d’eau et des sommes symboliques d’argent.

Évitant au maximum le contact entre les sexes opposés, lors des remises des prix, les hommes ont donné les prix à leurs frères et les femmes à leurs sœurs gagnantes. Lorsque c’est une fille qui remporte le prix, l’un des organisateurs pose le prix sur une chaise pour que celle qui est censée le donner à la gagnante le prenne.

Photo N°5 : L’équipe de la Faculté des Sciences de la Santé avec les différents prix qu’elle a remportées

Source : Photo prise par l’auteur du texte, le 05.07.2021

La présence des musulmans de diverses tendances et des non-musulmans n’a pas eu d’incident sur la soirée. Cela est facilité par le fait que les organisateurs n’ont pas abordé les questions qui peuvent fâcher comme celle liée aux différences doctrinales entre les courants religieux et/ou entre les religions.

La nuit culturelle de l’étudiant musulman est l’opportunité annuelle pour l’AEMN-UAM de “divertir” ses membres. À la différence des soirées culturelles organisées par d’autres organisations estudiantines, dans lesquelles les étudiants se divertissent à travers les sketchs, les théâtres, les danses modernes ou traditionnelles, les poèmes, et bien d’autres activités distractives, cette nuit fut marquée par des compétitions entre les étudiants et l’attribution des prix aux lauréats des concours organisés à cette occasion.

L’AEMN-UAM s’est inspirée des recommandations islamiques sur l’importance de la pratique du sport et de la self défense d’une part, et de la recherche du savoir religieux et/ou mondain, d’autre part, pour mettre les étudiants en compétitions et les divertir. Tout ceci dans le respect de la règle islamique portant sur l’interdiction de la mixité homme-femme. À travers cette nuit culturelle, cette association a fait d’une pierre deux coups. Au-delà des simples divertissements, elle a saisi l’occasion pour renforcer les capacités des participants aux différentes compétitions, mais aussi inciter les autres étudiants à s’intéresser davantage à la religion, à la vie sociale et à la culture générale. Au lieu que les prix soient des coupes ou des médailles, ce sont des livres islamiques, des copies du Coran, des cahiers, des stylos, etc. qui sont offerts aux gagnants. Ces prix sont non seulement symboliques, mais appellent aussi le bénéficiaire à se cultiver encore plus.

“Allah liberates people from fire at each fast-breaking, each night”: Ramadan at the Université Abdou Moumouni de Niamey

A banner scrolls at the bottom of the TV screen during the news on Télé Sahel, Niger’s national channel: the thinnest moon crescent has been sighted in Zinder and Maradi, two major southern cities close to the Nigerian border and considered as cradles of Islam in Niger. The holy month of Ramadan is officially starting although one couldn’t see the moon yet in the western part of the country and Niamey, the capital city. Some people don’t rely on such reports and prefer to start fasting when they see the crescent by themselves, invoking that it is how the Prophet Muhammad did. Following precisely the steps of the Prophet is crucial during the holy month. Yet the majority simply follows official statements given by religious authorities, and Ramadan remains a collective, nationally organised event.

On April 13th in Niamey, the thermometer reads 43°C. Fasting, and not drinking in particular, from roughly 5 AM to 7 PM during the hot season is a real challenge for many. Some male students use this opportunity to show their determination and endurance capacities. Regardless of gendered attitudes, most people can’t wait to start fasting. A general excitation and craze characterize the days before and the first days of Ramadan. Finally! One will dedicate more time to prayers, to read the Qur’an, and thus increase one’s chances of going to heaven.

On the campus of the Université Abdou Moumouni de Niamey, the Association des Étudiants Musulmans du Niger organized a few conferences before and during the first days of Ramadan. The topic “How to do the Ramadan successfully?” attracted many students to the talk given by an Islamic scholar or Oustaz invited for the occasion. One of these conferences took place at the Faculty of Arts’ mosque, attended by roughly a hundred male students sitting outside on mats while female students gathered inside the mosque. The Oustaz presented the meaning and objectives of fasting during Ramadan and emphasized the necessity to perform it as the Prophet did so as to get closer to Allah and to multiply one’s chances of entering heaven. The questions asked by students after the lecture mostly focused on practices and on a variety of hypothetical situations. Students are afraid of anything that could invalidate their Ramadan.

Conference “How to do the Ramadan successfully?” 15.04.2021, Université Abdou Moumouni, Niamey, Niger. Photo: Vincent Favier

Prayers on campus during Ramadan gather more people than usual, especially at the beginning of the holy month. The most important prayer is undoubtedly the last one of the day, Isha. In Sunni Islam – the major trend on campus –, one must perform four Rak’ah (a Rak’ah is a cycle of praying movements) during Isha’ prayer. Yet during the holy month, this number rises to 17 Rak’ah at Isha’ so that the prayer lasts almost forty minutes instead of ten. Although several mosques surround student halls, male students like to gather at the former bus stop, a sandy and empty square located right after the campus main gate. During the first nights of Ramadan, the attendance was so massive that the row of prayers slightly impinged on the campus main road. Unlike in some places in town during Friday prayers, it didn’t block the traffic. This massive student presence during prayers did not last more than a week. Fewer students would gather for prayer in that space after a couple of weeks, and many would start leaving before the end of the prayer. But other groups would unconditionally perform this prayer until the end and gather for a session of collective Qur’anic recitation, sitting on mats in a corner of the square.

“Descending” the Qur’an – reading it completely – at least once during Ramadan is highly encouraged, and almost compulsory for those who can read Arabic. Although translations are available, reading the Qur’an in Arabic is much more valued. In fact, some students who regularly attended Qur’anic schooling may know how to read Arabic but don’t necessarily understand it. Yet, a majority of university students today come from the public schooling system and couldn’t acquire such skills by lack of time or interest. For this reason, the Muslim student association offers courses on how to read the Qur’an in 12 lessons. As attractive as it may sound, very few students attend the course. Nevertheless, students often take time during their day to go to the faculty’s mosque and recite a few Qur’anic verses. During Ramadan, the melody of murmuring voices of readers reciting verses faded down day after day and was soon replaced by the constant snoring of tired bodies between seminars and daily prayers.

Students sleeping during the day at the Arts Faculty’s mosque. 10.05.2021, Université Abdou Moumouni, Niamey, Niger. Photo: Vincent Favier

Students and lecturers are exhausted after a couple of weeks of fasting. The usually loud and joyful campus life during the day gave way to a silent and strange atmosphere. Crushed by the heat, students seek shelter in their dorms during the day or some hypothetical fresh air during the night, sleeping under the stars on the halls’ rooftops. Many lectures and exams were cancelled during the fourth and last week of fasting.

It is only when dusk breaks out that the campus finally wakes up as people gather for Maghrib prayer. In observance of an official and widely spread Ramadan schedule, Muslims can break the fast a few minutes before the evening prayer, drinking for the first time after roughly 14 hours of drought. Like the prophet did and recommended, they would start by eating an odd number of dates (usually three) to break the fast. The collective meal is often taken between the two evening prayers. Beyond the pleasure of drinking and eating again after a long day of abstinence, it is a crucial time for exchange and socialization. Many student clubs and associations try to offer once or even several times a collective diner to their classmates or members and thus enhance their reputation. For this purpose, associations often rely on the help of international Islamic NGOs. Subsidizing food supplies during the holy month seems to have turned into a moral economy. Indeed, alms-giving during this month is much more rewarded and supports donors’ quest for paradise. For instance, the leader of the Student Union obtained from a Nigerien businessman a cheque of 20 million FCFA to finance free meals at the campus restaurant for all students during the whole month of Ramadan, a news that rapidly spread on social media.

Students breaking the fast collectively in front of the “Club of philosophy students” 07.05.2021, Université Abdou Moumouni, Niamey, Niger. Photo: Vincent Favier

Despite the hardship of performing Ramadan under exceptional climatic circumstances, Muslims find courage and motivation again toward the end of the holy month. Most of them would seek the benefits of Laylat al-Qadr, the night of fate, among the odd last nights, a moment that shall give more chance to Muslims to enter paradise. Massive collective prayers would take place during this time on two different sites on campus, the one outside led by the Tijaniyya, a Sufi order, the other in the Friday Mosque, led by the Sunni-Salafi, from approximately 1 AM to 4 AM.

Seeking Laylat al-Qadr: collective night prayers at the main campus mosque. 09.05.2021, Université Abdou Moumouni, Niamey, Niger. Foto: Vincent Favier

Nights turned into days, days into nights, and time seemed to stop until the liberating final sermon of Eid al-Fitr. Gathering at one of the campus mosques, the Cheikh warned off Muslims that this Islamic celebration should not become a mere social event. Traditionally, at the end of Ramadan, everyone asks their friends and relatives to forgive them for all the wrongdoings they might have committed, voluntarily or not, in the past year. With a hint of both nostalgia and rejoicing, the Eid al-Fitr celebration could finally start as people went back home and met with their families, friends and neighbours, eating all day until night.

Cheikh giving his sermon for Eid al-Fitr at the former campus mosque. 12.05.2021, Université Abdou Moumouni, Niamey, Niger. Photo: Vincent Favier
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